החברות המציעות משלוח לירח

לא הרבה אנשים יכולים לומר שיש להם דוקטורט בניווט בין-כוכבי, אבל טים קריין כן.

 

בזמן שעבד על הדוקטורט שלו באוסטין, טקסס, בשנות ה-90 הוא קיווה יום אחד לעבוד במשימות למאדים ובשנת 2000 הוא נחת במשרת החלומות שלו בחברת נאסא, במרכז החלל ג'ונסון ביוסטון.

 

"בשנת 2000, הרעיון היה, נסיים את תחנת החלל תוך שנים ספורות, ואז פרויקט הטיסה האנושית הגדולה הבאה יהיה לעבור למאדים", הוא אומר.

 

אבל הדברים לא ממש הסתדרו כך וזמן קצר לאחר שהצטרף לנאסא סדרי העדיפויות של הסוכנות השתנו.

 

"הדברים השתנו, הפסדנו את [מעבורת החלל] קולומביה, הייתה המלחמה העולמית בטרור, אז מאדים נפל מהשולחן", הוא מסביר.

 

הוא עבר לתוכנית אחרת של נאסא בשם Constellation, תוכנית שאפתנית לחזור לירח ובסופו של דבר למאדים, אבל עד 2010 גם היא ירדה מהדרך.

 

"התאכזבתי מעט מכך שהירח כבר לא היה אופציה עם נאסא", אומר מר קריין.

 

אז, אחרי עשור עם נאסא הוא עזב כדי להקים Intuitive Machines עם המייסדים המשותפים סטיב אלטמוס וקאם ג'פריאן.

 

התוכנית שלהם הייתה ליישם את המומחיות שלהם בפרויקטים הנדסיים מסובכים, שהם עשו במשך כמה שנים.

 

אבל ב-2018 הגיעה הזדמנות שהשותפים לא יכלו לעמוד בפניה.

 

באפריל אותה שנה השיקה נאס"א את שירותי מטען ירחי מסחריים (CLPS), תוכנית להורות לחברות פרטיות לקחת מטען לירח.

 

המטען הזה יכלול מכשירים והתקנים שנועדו לסלול את הדרך לארטמיס, התוכנית האחרונה של נאסא לחזור לירח, הפעם עד 2025.

 

"אמרנו: 'היי, חכה רגע. זה משהו שאנחנו יכולים ללכת אחריו'", נזכר מר קריין.

 

אז, הם זרקו הכל והתחבטו כדי לקבל הצעה ביחד.

 

"זו הייתה חוויה חדשה – לכתוב הצעה למשימת ירח של 30 יום. וזכינו, יחד עם שתיים מהמתחרות שלנו Astrobotic ו-Orbit Beyond וחיינו השתנו", הוא אומר.

 

אבל הזכייה בחוזה הייתה רק הצעד הראשון, לאחר מכן הגיע התכנון והפיתוח של חללית שיכולה להגיע לירח.

 

"גילינו מהר מאוד שאנחנו צריכים להרכיב תוכנית שלמה – אנחנו צריכים פעולות, היינו צריכים אינטגרציה של מערכת השקה, אנחנו צריכים קבוצת אינטגרציה של מטען שלם.

 

"כשאתה לוקח את כל העניין הזה, יש לנו למעשה תוכנית מיני חלל", אומר מר קריין.

 

לא יותר מאשר תוכנית לקח למכונות אינטואיטיביות שלוש שנים לבנות את החללית שלהם, Nova-C.

 

המהנדסים שלהם השתמשו בידע של טכנולוגיית החלל הקיימת ושילבו את זה עם הפיתוח שלהם.

 

החברה אפילו פיתחה מערכת הנעה משלה המשתמשת במתאן וחמצן נוזלי, שילוב מנוסה היטב.